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¿Qué son los linfocitos?

¿Qué son los linfocitos?

Los linfocitos son un tipo de glóbulo blanco generado por el sistema inmunitario para defender al cuerpo contra las células cancerosas, los patógenos y la materia extraña. Los linfocitos circulan en la sangre y el líquido linfático y se encuentran en los tejidos del cuerpo, incluidos el bazo, el timo, la médula ósea, los ganglios linfáticos, las amígdalas y el hígado. Los linfocitos proporcionan un medio de inmunidad contra los antígenos. Esto se logra a través de dos tipos de respuestas inmunitarias: inmunidad humoral e inmunidad celular. La inmunidad humoral se enfoca en identificar antígenos antes de la infección celular, mientras que la inmunidad mediada por células se enfoca en la destrucción activa de células infectadas o cancerosas.

Tipos de linfocitos

Hay tres tipos principales de linfocitos: células B, células T y células asesinas naturales. Dos de estos tipos de linfocitos son críticos para respuestas inmunes específicas. Son linfocitos B (células B) y linfocitos T (células T).

Células B

Las células B se desarrollan a partir de células madre de médula ósea en adultos. Cuando las células B se activan debido a la presencia de un antígeno particular, crean anticuerpos que son específicos para ese antígeno específico. Los anticuerpos son proteínas especializadas que viajan a través del torrente sanguíneo y se encuentran en los fluidos corporales. Los anticuerpos son críticos para la inmunidad humoral ya que este tipo de inmunidad depende de la circulación de anticuerpos en los fluidos corporales y el suero sanguíneo para identificar y contrarrestar los antígenos.

Células T

Las células T se desarrollan a partir de células madre del hígado o de la médula ósea que maduran en el timo. Estas células juegan un papel importante en la inmunidad celular. Las células T contienen proteínas llamadas receptores de células T que pueblan la membrana celular. Estos receptores son capaces de reconocer varios tipos de antígenos. Hay tres clases principales de células T que juegan un papel específico en la destrucción de antígenos. Son células T citotóxicas, células T auxiliares y células T reguladoras.

  • Células T citotóxicas termina directamente las células que contienen antígenos uniéndose a ellas y lisándolas o haciéndolas explotar.
  • Células T auxiliares precipitan la producción de anticuerpos por las células B y también producen sustancias que activan otras células T.
  • Células T reguladoras (también llamadas células T supresoras) suprimen la respuesta de las células B y otras células T a los antígenos.

Células asesinas naturales (Nk)

Las células asesinas naturales funcionan de manera similar a las células T citotóxicas, pero no son células T. A diferencia de las células T, la respuesta de las células NK a un antígeno es inespecífica. No tienen receptores de células T ni desencadenan la producción de anticuerpos, pero son capaces de distinguir las células infectadas o cancerosas de las células normales. Las células NK viajan a través del cuerpo y pueden unirse a cualquier célula con la que entren en contacto. Los receptores en la superficie de la célula asesina natural interactúan con las proteínas en la célula capturada. Si una célula activa más receptores activadores de la célula NK, se activará el mecanismo de destrucción. Si la célula dispara más receptores inhibidores, la célula NK lo identificará como normal y dejará a la célula sola. Las células NK contienen gránulos con químicos dentro que, cuando se liberan, descomponen la membrana celular de las células enfermas o tumorales. Esto finalmente hace que la célula objetivo explote. Las células NK también pueden inducir a las células infectadas a sufrir apoptosis (muerte celular programada).

Celdas de memoria

Durante el curso inicial de respuesta a antígenos como bacterias y virus, algunos linfocitos T y B se convierten en células conocidas como células de memoria. Estas células permiten que el sistema inmunitario reconozca los antígenos que el cuerpo ha encontrado previamente. Las células de memoria dirigen una respuesta inmune secundaria en la que los anticuerpos y las células inmunes, como las células T citotóxicas, se producen más rápidamente y durante un período de tiempo más largo que durante la respuesta primaria. Las células de memoria se almacenan en los ganglios linfáticos y el bazo y pueden permanecer durante la vida de un individuo. Si se producen suficientes células de memoria al encontrarse con una infección, estas células pueden proporcionar inmunidad de por vida contra ciertas enfermedades como las paperas y el sarampión.