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10 datos fascinantes sobre las polillas

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Las polillas no son solo los primos marrones opacos de nuestras queridas mariposas. Vienen en todas las formas, tamaños y colores. Antes de descartarlos por aburridos, revisa estos 10 datos fascinantes sobre las polillas.

1. Las polillas superan en número a las mariposas en una proporción de 9 a 1

Las mariposas y las polillas pertenecen al mismo orden, los lepidópteros. Más del 90% de los Leps conocidos (como los llaman los entomólogos a menudo) son polillas, no mariposas. Los científicos ya han descubierto y descrito más de 135,000 especies diferentes de polillas. Los expertos en polillas estiman que hay al menos 100,000 polillas más aún sin descubrir, y algunos piensan que las polillas en realidad suman medio millón de especies. Entonces, ¿por qué algunas mariposas reciben toda la atención?

2. La mayoría de las polillas son nocturnas, pero muchas vuelan durante el día

Tendemos a pensar en las polillas como criaturas de la noche, pero este no es siempre el caso. Algunas polillas son bastante activas durante el día. A menudo se los confunde con mariposas, abejas o incluso colibríes. Las polillas de alas claras, algunas de las cuales imitan a las avispas o las abejas, visitan las flores en busca de néctar durante el día. Otras polillas diurnas incluyen algunas polillas de tigre, polillas de liquen, polillas de avispa y polillas de mochuelo.

3. Las polillas vienen en todos los tamaños

Algunas polillas son tan pequeñas que se conocen como micromoths. En general, las familias de polillas en las que las especies miembro miden solo un centímetro o dos se consideran micromoths. Pero una especie aún no descrita recolectada en África es probablemente la polilla más pequeña de todas, con una envergadura de solo 2 mm. En el otro extremo del espectro de la polilla está la bruja blanca (Thysania aggrippina), una especie neotropical con una envergadura que alcanza hasta 28 cm, o del tamaño de un plato.

4. Las polillas macho tienen un notable sentido del olfato

Tenga en cuenta que las polillas no tienen narices, por supuesto. El sentido del olfato de un insecto es esencialmente su capacidad de detectar señales químicas en el medio ambiente, llamada quimiorrecepción. Las polillas "huelen" estas señales con receptores altamente sensibles en sus antenas. Y las polillas macho son las campeonas de la quimiorrecepción, gracias a las antenas plumosas con mucha superficie para agarrar esas moléculas del aire y olfatearlas. Las polillas hembras usan feromonas atrayentes del sexo para invitar a posibles parejas a mezclarse. Los machos de la polilla de seda parecen tener el sentido del olfato más fuerte de todos y pueden seguir un olor a feromonas femeninas por millas. Una polilla promethea macho posee el récord de seguimiento de un olor en el aire. Voló 23 millas asombrosas con la esperanza de aparearse con la chica de sus sueños y probablemente se decepcionó cuando se dio cuenta de que un científico lo había engañado con una trampa de feromonas.

5. Algunas polillas son polinizadores importantes

No solemos pensar en las polillas como polinizadores, quizás porque no estamos afuera en la oscuridad observándolas trabajar. Si bien las mariposas obtienen todo el crédito, hay muchas polillas que mueven el polen de una flor a otra, incluidas las polillas geométricas, las polillas de mochuelo y las polillas de la esfinge. Las plantas de yuca requieren la ayuda de las polillas de la yuca para polinizar de forma cruzada sus flores, y cada especie de planta de yuca tiene su propio compañero de polilla. Las polillas de la yuca tienen tentáculos especiales con los que pueden raspar y recoger el polen de las flores de yuca. Charles Darwin predijo que las orquídeas con nectarios excepcionalmente largos fueron polinizadas por insectos con probóscides igualmente largas. Aunque ridiculizado por su hipótesis en ese momento, más tarde fue reivindicado cuando los científicos descubrieron la polilla de la esfinge de Madagascar, una especie polinizadora de orquídeas con una trompa de 30 cm.

6. Algunas polillas no tienen bocas

Algunas polillas no pierden el tiempo una vez que alcanzan la edad adulta. Emergen de sus capullos listos para aparearse, y contentos de morir poco después. Dado que no estarán cerca por mucho tiempo, pueden sobrevivir con la energía que almacenaron como orugas. Si no planea comer, realmente no tiene sentido desarrollar una boca que funcione completamente. Probablemente el ejemplo más conocido de una polilla sin boca es la polilla luna, una especie impresionante que vive solo unos días como adulto.

7. No todas las polillas comen, pero a menudo se comen

Las polillas y sus orugas forman una gran cantidad de biomasa en los ecosistemas donde viven. Y tampoco son solo calorías vacías. Las polillas y las orugas son ricas en proteínas. Todo tipo de animales se alimentan de polillas y orugas: pájaros, murciélagos, ranas, lagartijas, pequeños mamíferos y, en algunas partes de la palabra, ¡incluso personas!

8. Las polillas usan todo tipo de trucos para evitar ser comido

Cuando todo en tu mundo intenta comerte, tienes que ser un poco creativo para mantenerte con vida. Las polillas emplean todo tipo de trucos interesantes para evitar la depredación. Algunos son imitadores magistrales, como las orugas que parecen ramitas y polillas adultas que se mezclan con la corteza de los árboles. Otros usan "marcas de sobresalto", como las polillas debajo de las alas que destellan alas traseras de colores brillantes para distraer a los depredadores perseguidores. Las polillas tigre producen sonidos de clic ultrasónicos que confunden los murciélagos guiados por sonar.

9. Algunas polillas migran

A todos les encantan las mariposas migratorias, como los famosos vuelos de larga distancia de los monarcas norteamericanos. Pero nadie da apoyo a las muchas polillas que también migran, tal vez porque tienden a volar de noche. Las polillas tienden a migrar por razones prácticas, como para encontrar un mejor suministro de alimentos o para evitar el clima incómodamente cálido y seco. Las polillas del gusano negro pasan sus inviernos en la costa del Golfo, pero migran hacia el norte en la primavera (como algunos adultos mayores). Los aficionados a la trivia olímpica pueden recordar las hordas de polillas migratorias Bogong que molestaron a los atletas durante los Juegos Olímpicos de Sydney 2000.

10. Las polillas son atraídas por bombillas, plátanos y cerveza

Si los 9 hechos anteriores lo convencieron de que las polillas son insectos bastante geniales, es posible que le interese atraer polillas para que pueda verlas usted mismo. Los entusiastas de las polillas usan algunos trucos para atraer a las polillas más cerca. Primero, muchas polillas saldrán a la luz por la noche, por lo que puede comenzar observando las polillas que visitan la luz de su porche. Para ver una mayor diversidad de las polillas en su área, intente usar una luz negra y una hoja colectora, o incluso una luz de vapor de mercurio. Es posible que algunas polillas no salgan a la luz pero no pueden resistir una mezcla de dulces fermentados. Puedes mezclar una receta especial para atraer polillas con plátanos maduros, melaza y cerveza rancia. Pinte la mezcla en algunos troncos de árboles y vea quién viene a probar.

Fuentes:

  • La invasión de la polilla Bogong de Australia convierte incluso el bostezo en un peligro potencial para la salud, The Independent. 4 de noviembre de 2013.
  • Capinera, John L. Enciclopedia de Entomología, 2da edición.
  • Corcoran, A.J., Barber, J. R. y Conner, W. E. La polilla del tigre atasca el sonar de murciélagos. Ciencia. 17 de julio de 2009.
  • Cranshaw, Whitney y Redak, Richard. Bugs Rule! Una introducción al mundo de los insectos.
  • Kritsky, Gene. La predicción de la polilla de halcón de Madagascar de Darwin. Entomólogo estadounidense, volumen 37, 1991.
  • El ala de lepidópteros más grande, Libro de registros de insectos de la Universidad de Florida, 17 de abril de 1998.
  • Moisset, Beatriz. Polillas de yuca (Tegeticula sp.). Sitio web del Servicio Forestal de EE. UU.
  • ¿La polilla más pequeña del mundo ?, sitio web del Departamento de Entomología y Nematología de UC David, 29 de junio de 2012.
  • Estado de los polinizadores en América del Norte, por el Comité sobre el estado de los polinizadores en América del Norte, 2007.
  • Waldbauer, Gilbert. El libro práctico de respuestas de errores.


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