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¿Qué tan inteligentes eran los dinosaurios?

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Gary Larson enmarcó el tema mejor en un famoso Lado lejano dibujos animados. Un Stegosaurus detrás de un podio se dirige a una audiencia de sus compañeros dinosaurios: "La imagen es bastante sombría, caballeros ... los climas del mundo están cambiando, los mamíferos se están apoderando y todos tenemos un cerebro del tamaño de una nuez". (Vea una presentación de diapositivas de los 10 dinosaurios más inteligentes).

Durante más de un siglo, esa cita ha resumido las opiniones populares (e incluso profesionales) sobre la inteligencia de los dinosaurios. No ayudó que uno de los primeros dinosaurios que se descubriera y clasificara (el mencionado Stegosaurus, en 1877) poseía un cerebro inusualmente pequeño, del tamaño de, sí, una nuez (su cerebro era tan pequeño, de hecho , que los paleontólogos una vez especularon que Stegosaurus tenía un cerebro suplementario en su trasero). Tampoco ayudó que los dinosaurios se hayan extinguido hace mucho tiempo; aniquilada por la hambruna y las temperaturas heladas a raíz de la extinción K / T hace 65 millones de años. Si solo hubieran sido más inteligentes, nos gusta pensar, ¡algunos de ellos podrían haber encontrado una manera de sobrevivir!

Una medida de la inteligencia de los dinosaurios: EQ

Como no hay forma de viajar en el tiempo y darle a un Iguanodon una prueba de coeficiente intelectual, los naturalistas han desarrollado un medio indirecto de evaluar la inteligencia de los animales extintos (así como vivos). El cociente de encefalización, o EQ, mide el tamaño del cerebro de una criatura contra el tamaño del resto de su cuerpo, y compara esta relación con la de otras especies de aproximadamente el mismo tamaño.

Parte de lo que nos hace seres humanos inteligentes es el enorme tamaño de nuestros cerebros en comparación con nuestros cuerpos; nuestro EQ mide un considerable 5. Puede que no parezca un número tan grande, así que echemos un vistazo a los EQ de algunos otros mamíferos: en esta escala, los ñus pesan a .68, los elefantes africanos a .63 y las zarigüeyas a .39 . Como era de esperar, los monos tienen ecualizadores más altos: 1.5 para un colobo rojo, 2.5 para un capuchino. Los delfines son los únicos animales en el planeta con ecualizadores incluso cercanos a los humanos; la nariz de botella entra en 3.6. (Por cierto, las escalas de EQ varían considerablemente; algunas autoridades establecen el EQ humano promedio en aproximadamente 8, con el EQ de otras criaturas ampliado proporcionalmente).

Como es de esperar, los ecualizadores de los dinosaurios (basados ​​en el análisis de sus restos fósiles) se extienden por el extremo inferior del espectro. Triceratops pesa un escaso .11 en la escala EQ, y fue el mejor estudiante de la clase en comparación con los saurópodos pesados ​​como Brachiosaurus, que ni siquiera se acercan a alcanzar la marca .1. Sin embargo, algunos de los veloces dinosaurios emplumados de dos patas de la Era Mesozoica registraron puntajes de ecualización relativamente altos, no tan inteligentes como los ñus modernos, pero tampoco tan tontos.

¿Qué tan inteligentes fueron los dinosaurios carnívoros?

Uno de los aspectos más difíciles de la inteligencia animal es que, por regla general, una criatura solo tiene que ser lo suficientemente inteligente como para prosperar en su ecosistema dado y evitar que la coman. Dado que los saurópodos y los titanosaurios que se alimentan de plantas eran tan enormemente tontos, los depredadores que se alimentaban de ellos solo necesitaban ser ligeramente más inteligentes, y la mayor parte del aumento relativo en el tamaño del cerebro de estos carnívoros se puede atribuir a su necesidad de un mejor olor, visión y coordinación muscular, sus herramientas para la caza. (¡De hecho, uno puede argumentar que la razón por la que los saurópodos eran tan tontos es porque solo tenían que ser marginalmente más inteligentes que los helechos gigantes que masticaban!)

Sin embargo, es posible balancear el péndulo demasiado lejos en la otra dirección y exagerar la inteligencia de los dinosaurios carnívoros. Por ejemplo, los Velociraptors que giran el pomo de la puerta y cazan paquetes de Parque jurásico y mundo Jurasico son una fantasía completa: si conocieras a un Velociraptor en vivo hoy, probablemente te parecería un poco más tonto (aunque mucho más peligroso) que un pollo. Ciertamente no podrías enseñarle trucos, ya que su EQ sería un orden de magnitud inferior al de un perro o un gato. (Esta es parte de la razón por la cual los dinosaurios, como regla general, no son muy buenas mascotas).

¿Podrían los dinosaurios haber desarrollado inteligencia?

Es fácil, desde nuestra perspectiva actual, burlarse de los dinosaurios con cerebro de nuez que vivieron hace decenas de millones de años. Sin embargo, debe tener en cuenta que los protohumanos de hace cinco o seis millones de años no eran exactamente Einsteins, aunque, como se indicó anteriormente, eran significativamente más inteligentes que los otros mamíferos en sus ecosistemas de sabana. En otras palabras, si lograras transportar en el tiempo a una Neanderthal de cinco años hasta el día de hoy, ¡probablemente no le iría muy bien en el jardín de infantes!

Esto plantea la pregunta: ¿qué pasaría si al menos algunos dinosaurios hubieran sobrevivido a la extinción K / T hace 65 millones de años? Dale Russell, el curador de fósiles de vertebrados del Museo Nacional de Canadá, una vez causó revuelo con su especulación de que Troodon, un dinosaurio terópodo de tamaño humano tan inteligente como una zarigüeya, podría haber evolucionado a un nivel de tamaño humano. de inteligencia si se hubiera dejado evolucionar durante unos pocos millones de años. Cabe señalar, sin embargo, que Russell no propuso esto como una teoría seria, lo que será una decepción para aquellos que todavía creen que los "reptoides" inteligentes viven entre nosotros.